Ντάρκο Κοβάτσεβιτς: Από την Γιουγκοσλαβία στα ευρωπαϊκά σαλόνια

Στον κόσμο του ποδοσφαίρου, κάποιοι παίκτες καταφέρνουν να συνδέσουν το όνομά τους με τη δεξιοτεχνία, την αφοσίωση και το πάθος τους για το παιχνίδι. Ο Ντάρκο Κοβάτσεβιτς ανήκει δικαιωματικά σε αυτή την κατηγορία. Ο επιθετικός που έμεινε για πάντα στις καρδιές των φίλων του Ολυμπιακού έχει μια αρκετά πλούσια καριέρα να θυμάται.

Γεννημένος σαν σήμερα, στις 18 Νοεμβρίου 1973 στο Kovin, Γιουγκοσλαβία (σημερινή Σερβία), τα πρώτα χρόνια της ζωής του Ντάρκο Κοβάτσεβιτς χαρακτηρίζονται από την αγάπη του για το ποδόσφαιρο. Οι ικανότητές του στο γήπεδο τράβηξαν γρήγορα την προσοχή των τοπικών συλλόγων, και έτσι ξεκίνησε η επαγγελματική του καριέρα με τη φανέλα της Radnički Niš στις αρχές της δεκαετίας του ’90. Ήδη από νεαρή ηλικία, το ταλέντο του στο σκοράρισμα προδιέγραψε μια καριέρα γεμάτη ορόσημα σε μερικές από τις κορυφαίες ομάδες της Ευρώπης.

Ένα από τα κορυφαία κεφάλαια της ποδοσφαιρικής του ιστορίας αναπτύχθηκε κατά τη διάρκεια της παρουσίας του στον Ερυθρό Αστέρα Βελιγραδίου. Εκεί, ο Κοβάτσεβιτς πραγματικά άνθισε επιθετικά. Μέσα σε μια σεζόν με 47 εμφανίσεις, σημείωσε 37 τέρματα. Διακρίθηκε ακόμα, για τη συμβολή του στην κατάκτηση τίτλων αφού κατέκτησε το Πρωτάθλημα της Γιουγκοσλαβίας αλλά και δύο Κύπελλα. Οι παραπάνω επιδόσεις του χάρισαν την πρώτη του κλήση για την Εθνική ομάδα της χώρας του.

O Κοβάσεβιτς με την εμφάνιση του Ερυθρού Αστέρα

Αυτή του η σεζόν με την Ερυθρό Αστέρα τον έφερε στη γήπεδα της Πρέμιερ Λιγκ και συγκεκριμένα στην ομάδα της Σέφιλντ Γουένστεϊ. Έγινε από τους πρώτους Σέρβους παίκτες που αγωνίστηκαν στο αγγλικό πρωτάθλημα. Όμως τα πράγματα δεν εξελίχθηκαν αρκετά καλά για τον ίδιο, πιθανότατα λόγω της δυσκολίας του να προσαρμοστεί στο Ηνωμένο Βασίλειο. Μετά από μόλις 16 εμφανίσεις και 4 γκολ, ο Κοβάσεβιτς αποχώρησε από την Αγγλία στο τέλος της σεζόν το 1996.

Η κορύφωση της καριέρας του ήρθε με τη μετακίνησή του στη La Liga της Ισπανίας το 1996. Στη Real Sociedad, ο Κοβάτσεβιτς έδειξε την ευφυΐα του στο γήπεδο, κερδίζοντας την αγάπη των οπαδών και αφήνοντας το στίγμα του ως ένας από τους κορυφαίους επιθετικούς στο ισπανικό πρωτάθλημα της εποχής. Μέχρι το 1999 είχε 41 γκολ σε 98 εμφανίσεις. Όμως αυτή έμελλε να είναι το πρώτο μέρος της ιστορίας του με τους Βάσκους.

Το 1999 η Μεγάλη Κυρία του Ιταλικού ποδοσφαίρου έδωσε 12 εκατομμύρια για να τον αποκτήσει. Ο Ντάρκο έμεινε στην Γιουβέντους μέχρι το 2001 και αγωνίστηκε τόσο στη Serie A αλλά και στο Τσάμπιονς Λιγκ. Μάλιστα τη σεζόν 1999-2000 έγινε ο πρώτο σκόρερ του Κυπέλλου ΟΥΕΦΑ με 10 γκολ. Την τελευταία του χρονιά ο Σέρβος δεν κατάφερε να βρει χώρο στην ομάδα της Γιουβέντους ενώ η διοίκηση είχε παράπονα από τις επιδόσεις του. Έτσι πέρασε μερικούς μήνες στη Λάτσιο προτού επιστρέψει ξανά στην Ισπανία και τη Ρεάλ Σοσιεδάδ.

O Κοβάσεβιτς στη Ρεάλ Σοσιεδάδ

Η δεύτερη θητεία του στην Ισπανία κράτησε μέχρι το 2007. Μέσα σε 6 χρόνια κατάφερε να σκοράρει 51 γκολ σε 163 εμφανίσεις ενώ είναι ο κορυφαίος σκόρερ της ομάδας σε ευρωπαϊκές διοργανώσεις. Μέχρι σήμερα, παραμένει ο πιο αποτελεσματικός ξένος που υπέγραψε η Ρεάλ Σοσιεδάδ από την ίδρυσή της. Δυστυχώς το ταξίδι στην Ισπανία έμελλε να τελειώσει με άσχημο τρόπο. Το 2007 η ομάδα υποβιβάστηκε και ο Ντάρκο Κοβάσεβιτς αποχώρησε για να κλείσει την καριέρα του στην ελληνική Σούπερ Λιγκ και τον Ολυμπιακό.

Η συμβολή του για τους ερυθρόλευκους ήταν σίγουρα καθοριστική. 41 εμφανίσεις και 21 γκολ αργότερα βοήθησε τους Πειραιώτες να πανηγυρίσουν δύο τίτλους Ελληνικού πρωταθλήματος αλλά και δύο Κύπελλα Ελλάδας. Δυστυχώς το 2009 διαγνώστηκε με πρόβλημα στις αρτηρίες της καρδιάς πράγμα που τον οδήγησε σε επέμβαση και οι γιατροί τον συμβούλεψαν να σταματήσει το επαγγελματικό ποδόσφαιρο. Έτσι το 2009 έπαιξε το τελευταίο του παιχνίδι, ένα φιλικό αγώνα με τον Ολυμπιακό, για τον εορτασμό του εγχώριου Νταμπλ.

Μετά την αποχώρησή του από το προσκήνιο του ποδοσφαίρου, ο Κοβάτσεβιτς συνέχισε να συνεισφέρει στον αθλητισμό, αναλαμβάνοντας ρόλους στην προπονητική και διοικητική σφαίρα. Μέχρι το 2018 είχε τη θέση του Sporting Director στην ομάδα του Πειραιά ενώ σήμερα βρίσκεται στη Σέρβικη ποδοσφαιρική ομοσπονδία. Η ποδοσφαιρική του κληρονομιά συνεχίζει να εμπνέει τους νέους ποδοσφαιριστές αλλά και όσους αγαπούν το ποδόσφαιρο.